STŘEDA: Nový tým, nová role

Desátého listopadu 2007 vyjeli hokejisté Dallasu na led Los Angeles, aby odčinili nepříliš povedený vstup do sezony. Ještě osm minut před koncem třetí třetiny se zdálo, že se jim to podaří, neboť vedli už 4:0. Pak ale Stars zkolabovali. Herně zcela odpadli a mohli být rádi za bod po porážce 5:6 v prodloužení. To vlastníka texaského klubu Toma Hickse rozezlilo natolik, že vyhodil generálního manažera Douga Armstronga, který v organizaci působil na různých pozicích již 16 let, a nahradil ho dvojicí Brett Hull – Les Jackson. Právě tato neobvyklá manažerská dvojka se následně zasadila o příchod Brada Richardse, v němž našla inspiraci nová generace Stars.
Velká výměna se udála zhruba čtvrt roku po změně na manažerském postu Dallasu. Ten kromě 27letého elitního centra získal rovněž náhradního brankáře Johana Holmqvista. Tampa se zase mohla těšit na šikovného Jussiho Jokinena, důrazného Jeffa Halperna, perspektivně chytajícího Mikea Smitha a čtvrté kolo draftu v roce 2009. „Můžu říct, že Brada Richardse jsem vždy toužil mít v mužstvu. Ještě předtím, než jsem se vůbec dostal k téhle práci,“ zářil po trejdu Brett Hull. „Někteří mu říkají Joe Sakic Východní konference. Je to zkrátka výjimečný hráč.“

Spokojený byl i samotný Richards: „Když jsem se dověděl, že mě Lightning chtějí vyměnit, chtěl jsem jít někam, kde budu mít šanci vyhrávat. Stars se mi zdáli jako dobrá volba, proto jsem kvůli nim zrušil klauzuli o nevyměnitelnosti. Nevím, jaký by mělo smysl, kdybych šel z jednoho neúspěšného týmu do jiného neúspěšného týmu. Už mi chybí výhry. Nemůžu se dočkat, až vyjedu na led jako součást nového celku."

O dva dny později se talentovaný Kanaďan dočkal, přičemž byl hned vyhlášen největší hvězdou zápasu. Pod střechou svého nového domova, jímž byl oku lahodící stánek American Airlines Center, totiž nasbíral pět asistencí a režíroval tak porážku Blackhawks 7:4. Když se poté novináři tázali Richardsových bývalých spoluhráčů, zda je to překvapilo, setkali se strohými odpověďmi. „Ne. On tohle prostě umí,“ řekl Martin St. Louis. Podobně se vyjádřil i Vincent Lecavalier: „Vždycky skvěle nahrával, takže nejsem zaskočený.“

Příznivci Dallasu však byli doslova nadšení a Hulla s Jacksonem vynášeli do nebes: „Géniové. Spasitelé. Muži na svém místě.“ Tyto hlasy ještě zesílily, když Stars oslňovali i v bojích o Stanley Cup. Vyřadili Ducks i Sharks a došli až do konferenčního finále. Tam jim sice vystavili stopku pozdější šampioni z Detroitu, ale i tak to byl největší úspěch texaského klubu za posledních sedm let. A Richards? Ten se v osmnáctizápasové jízdě blýskl 15 body.

Dvojice generálních manažerů Dallasu rázem překypovala sebevědomím a v létě 2008 se odhodlala k dalšímu odvážnému kroku - za bezmála 16 milionů dolarů si na čtyři roky uvázala Seana Averyho. Kontroverzní Kanaďan ale do mužstva vůbec nezapadl. Na ledě se mu nedařilo a v dusné kabině ho nemohli vystát veteráni Mike Modano a Marty Turco. Krach byl dokonán, když po 18 duelech skončila sezona pro kapitána Brendena Morrowa, jehož čekala operace kolena. Stars se tak mohli na vyřazovací boje dívat pouze v televizi a Brett Hull s Lesem Jacksonem měli spoustu času na vyklizení své kanceláře, kterou obsadil nový generální manažer Joe Nieuwendyk. Ani ten však v nadcházejících dvou letech nedokázal dotlačit svůj tým do vyřazovacích bojů.

Bradleyho Richardse tak mohla těšit alespoň spolupráce s nadaným kanonýrem Louiem Erikssonem, jenž vedle rodáka z Murray Harbour nastřílel většinu ze svých 112 gólů v dresu Dallasu. Mladý Švéd přitom zpočátku ani pořádně nevěděl, koho Stars v únoru 2007 získali. „Je fajn, že k nám přišel Keith Richards,“ prohlásil tehdy. Později mu už došlo, že se jeho novým spoluhráčem nestal flámováním proslulý kytarista Rolling Stones. „No, snažím se hrát na kytaru, ale na Keitha ještě nemám,“ vtipkoval následně před novináři Richards. „Myslím, že teď už s mým jménem problém nemá.“

Neměl. Kanadsko-švédská dvojka se postupem času stala hlavní ofenzivní zbraní mužstva. A to i díky vzájemné komunikaci v průběhu zápasů. „Když se nám něco nepovede, rád to rozebírá,“ prozradil na svého tehdejšího parťáka Eriksson. „Jednoduše řekne: ‚Příště to můžeme udělat takhle.‘ Radí mi, abych se mohl zlepšovat. Vím, že je v lize déle než já, takže samozřejmě poslouchám.“ O důležitosti komunikace Richards něco ví: „Jako nováček jsem byl hodně tichý. Nervozita mi bránila v tom, abych cokoliv řekl. To Martin St. Louis, se kterým jsem nastupoval, mi něco vykládal pořád. Někdy mi to lezlo na nervy, ale později jsem si uvědomil, že to pomáhá. Vážně.“

Jediný problém tkvěl v tom, že elitní dvojice texaského klubu nemohla najít stálé levé křídlo. Vystřídalo se na něm mnoho kandidátů. Jedním z nich byl i Joel Lundqvist, bratr slavnějšího Henrika. Řešení nabídlo až spojení s Jamesem Nealem, jenž byl i Richardsův spolubydlící. O osm let starší centr tak měl nad vývojem nadaného útočníka neustálý dohled. „Od té doby, co bydlí se mnou, je jeho jídelníček o dost lepší,“ pochlubil se rodák z Ostrova prince Edwarda. „Dokonce už se začíná zbavovat višňových kol a kořenových piv.“

Hokejové nadšence v Dallasu však potěšily především Nealovy výkony na ledě. Tvrdý Kanaďan totiž rostl ve třicetigólového střelce. A ne náhodou. „Nerad vyzdvihuji jediného hráče, ale myslím, že Richards si to zaslouží. S Erikssonem a Nealem odvedl skvělou práci,“ pěl slova chvály na svého nejlépe placeného hráče klubový manažer Joe Nieuwendyk. „Výborně jim to spolu klape. To je zkrátka chemie.“

Sám bývalý vynikající hokejista ale tuto zdánlivě pevnou útočnou vazbu zpřetrhal. Jamese Neala poslal na konci ročníku 2010-11 do Pittsburghu ve snaze získat konstruktivního beka a Brada Richardse nedokázal přímět k prodloužení kontraktu. Elitnímu střednímu útočníkovi, který ve třetím největším městě Texasu nasbíral ve 220 utkáních celkem 227 bodů, byly nejvíce proti srsti vlastnické poměry klubu. Spekulovalo se, že Stars by mohl odkoupit kupříkladu Mark Cuban, vlastník basketbalových Mavericks, nebo Tom Gaglardi, jenž dříve projevil zájem o koupi Canucks a Thrashers. Hvězdy nakonec zůstaly v rukou dlouholetého majitele Toma Hickse, avšak Richards už byl nenávratně pryč.

Platnost uložené stránky vyprší: 22. 9. 2019 16:19:00